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¿Cuál será el sonido del jazz en 2016?

Como Ornette Coleman, una de las salidas más notables de 2015 del mundo del jazz, argumentó de forma memorable, el mañana es la cuestión. Si el jazz volvió en 2015, como han sugerido algunos observadores, ¿a dónde irá en 2016? El New York City Winter Jazzfest, un evento anual que se celebra en enero en los alrededores de Greenwich Village, ha servido normalmente como un buen indicador de hacia dónde se dirige la música en el año que viene. Y si el festival de este año cumple ese propósito, el mundo del jazz puede esperar un año de vitalidad y amplia difusión.

El Winter Jazzfest no es el festival más elegante, ni tiene los nombres más grandes, pero es la mejor entrada para los aficionados al jazz que se interesan por los sonidos y las ideas nuevas. Este año el evento ha sido más grande que nunca, ofreciendo más de 100 actuaciones musicales diferentes en 10 lugares. El viernes y el sábado por la noche, los oyentes pueden entrar y salir de los espectáculos a su antojo. En otro tiempo, se podía hablar de que el festival tenía un carácter o un ambiente; con este tamaño, es imposible que un solo oyente, por muy frenético que sea, pueda abarcar el alcance de todo el evento. Un crítico sólo puede describir el festival tal y como lo vio, reconociendo las casi infinitas otras posibilidades de un compañero de viaje.

Tampoco es una metáfora tan mala para la escena del jazz que se presenta. El Winter Jazzfest siempre se ha movido en una línea: tiene un gusto católico, pero tiende a un conjunto de músicos más experimentales, vanguardistas y jóvenes, que tocan en salas pequeñas. (No encontrará a Wynton Marsalis ni a Herbie Hancock ni a Wayne Shorter en la mayoría de estos atriles, aunque Wynton tocó el jueves en un acto benéfico en favor de los discapacitados). Kamasi Washington, el joven saxofonista cuyo nombre se invoca con más frecuencia en esas historias de “¡El jazz ha vuelto!”, tuvo que posponer su aparición tras romperse un tobillo, pero una serie de estrellas tanto jóvenes como mayores estuvieron presentes, ofreciendo direcciones musicales muy diferentes.

Tratar de hablar sobre el sonido del jazz actual es una vía rápida para provocar dolor de cabeza o confundir al interlocutor. Toda la música surge del mismo lugar -la música negra del sur de Estados Unidos-, pero sus estilos e intérpretes proceden de lugares tan dispersos que aniquilan la generalización. Creo que eso es una buena señal, prueba del compromiso intelectual y artístico más que de la escisión. En la historia reciente, un sonido temporal fácilmente definible ha sido a menudo un signo de estancamiento y cursilería (pensemos en el jazz fusión tardío) o de retracción y restricción (pensemos en los “jóvenes leones”).

Por ejemplo, los tres mejores conjuntos que he escuchado: El combo de Ibrahim Maalouf; un solo de piano de Craig Taborn; y Butler, Bernstein, & The Hot 9. Maalouf, trompetista nacido en Beirut y afincado en París, tocó selecciones de su álbum de 2015 inspirado en la gran cantante egipcia Umm Kulthum. Los intentos de traducir las músicas del mundo al jazz son habituales, pero las traducciones exitosas son mucho más raras. Maalouf logró el truco. Aprovechó al máximo las escalas orientales, convirtiéndolas en un magnífico jazz modal. También captó el anhelo de las canciones de amor de Umm Kulthum -utilizando la trompeta para arrastrar, deslizar y gemir- y reprodujo parte de la grave resaca de sus músicos de acompañamiento a través de una inteligente disposición del saxofón, el piano y el bajo en un movimiento unísono. La banda puede trabajar sobre una melodía quejumbrosa durante un rato y luego cambiar bruscamente el tempo a un rápido ritmo de jazz-rock, manteniendo la melodía en su sitio pero transformando el terreno bajo ella. La bajista Linda Oh, que sustituyó a Larry Grenadier, destacó.

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