Los científicos escuchan la salvaje música de jazz que cantan las ballenas de Groenlandia en el Ártico

Un equipo de investigación dirigido por un oceanógrafo de la Universidad de Washington ha publicado el mayor conjunto conocido de canciones de ballenas de Groenlandia, las cantantes de jazz de la tribu de los cetáceos.

Un análisis de 184 canciones diferentes, grabadas entre 2010 y 2014, descubre que las ballenas de Groenlandia que nadan en el Océano Ártico al este de Groenlandia tienen un repertorio de vocalizaciones sorprendentemente diverso.

“Si el canto de las ballenas jorobadas es como la música clásica, las ballenas de Groenlandia son el jazz”, dijo la autora principal del estudio, Kate Stafford, del Laboratorio de Física Aplicada de la UW, en un comunicado de prensa. “El sonido tiene una forma más libre. Y cuando examinamos cuatro inviernos de datos acústicos, no sólo no se repitió ningún tipo de canción entre años, sino que cada temporada tenía un nuevo conjunto de canciones”.

Stafford y sus colegas publican sus hallazgos en el número de hoy de Biology Letters. La investigación es la continuación de otras campañas de grabación submarina que Stafford ha llevado a cabo en todos los océanos del mundo, incluida una sesión de escucha de seis meses que recogió cantos de ballenas de Groenlandia en 2008-2009.

Para la campaña de seguimiento, los investigadores colocaron micrófonos subacuáticos en el estrecho de Fram, una región helada del océano Ártico situada entre Groenlandia y las islas Svalbard de Noruega. La zona sólo es accesible para los barcos a finales del verano, pero los investigadores almacenaron los cantos de tres ciclos de un año de duración.

Las ballenas cantaron regularmente en la región desde finales del otoño hasta principios de la primavera, y hubo un poco más de canto a medida que pasaron los años.

La diversidad y la frecuencia de las vocalizaciones sugieren que la población está sana. Esto es un alivio, ya que las ballenas de Groenlandia han sido cazadas casi hasta su extinción, y las ballenas cercanas a Groenlandia siguen considerándose en peligro de extinción.

Al igual que sus primos jorobados más conocidos, se cree que las ballenas de Groenlandia utilizan las vocalizaciones para atraer a sus parejas, y tal vez sólo para presumir. Los cantos podrían servir también para otros fines.

“Para los mamíferos marinos, la acústica es la forma en que lo hacen todo”, explicó Stafford. “Los humanos somos animales principalmente visuales, pero los mamíferos marinos viven en un hábitat tridimensional en el que la información sonora y acústica es el modo en que navegan, encuentran comida y se comunican”.

En lo que respecta a las ballenas de Groenlandia, se sabe poco sobre los detalles: ¿Sólo cantan los machos o también las hembras? ¿Comparten las ballenas las canciones? ¿Y qué hay de la improvisación al estilo del jazz?

¿Por qué cambian tanto sus canciones?”. dijo Stafford. “En términos de ecología del comportamiento, es un gran misterio”.

Es posible que la diversidad de cantos sirva como señal de aptitud evolutiva, elevando el estatus del cantante para el apareamiento o la dominación. Para ayudar a desentrañar el misterio, los investigadores están colocando marcas de radio en las ballenas de Groenlandia para obtener información más precisa sobre todo este asunto.

“Las ballenas de Groenlandia son animales superlativos: Pueden vivir 200 años, tienen la grasa más gruesa de todas las ballenas, las barbas más largas y pueden atravesar el hielo”, explica Stafford. “Y uno piensa: han evolucionado para hacer todas estas cosas increíbles. No sé por qué hacen este canto tan extraordinario, pero debe haber una razón”.

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