Un extenso proyecto de música de protesta, cortesía del Jazz Duke

¿Qué es un himno del jazz? La serie American Anthem de NPR ha abarcado el pop, el rock, el folk y otros géneros, pero en la mayoría de los casos se trata de canciones pegadizas, éxitos para cantar a pleno pulmón que todos conocemos y amamos. Menos obvio es cómo un himno surge de un género que es principalmente instrumental y que rara vez llega a las listas de éxitos del pop hoy en día. Por suerte, tenemos un experto que nos ayuda a entenderlo.

“Hay muchas canciones a las que creo que el oyente novato de jazz se puede aferrar por la intensidad de su melodía, su intención y la historia que hay detrás de la pieza”, dice el bajista y compositor Christian McBride, presentador del programa Jazz Night in America de NPR. Pero en lugar de elegir un estándar obvio, McBride señaló algo más ambicioso: una enorme y extensa suite de tres movimientos de Duke Ellington llamada Black, Brown and Beige.

Al presentar la pieza en el Carnegie Hall en 1943, Ellington anunció al público, mayoritariamente blanco, que “nos gustaría decir que se trata de un paralelismo con la historia del negro americano”. Y, por supuesto, cuenta una larga historia”.

Para esta entrega de American Anthem, McBride se unió a Audie Cornish en All Things Considered para hablar del poder de presentar una obra sobre la vida de los negros ante ese público en aquella época, y de cómo la sección llamada “Come Sunday” se convirtió en un himno en sí misma, llegando a convertirse en un himno para el movimiento de los derechos civiles. Escuche la versión radiofónica en el enlace de audio, y lea una transcripción editada a continuación.

Leí informes de prensa que decían que el público de esa actuación en el Carnegie Hall incluía a Eleanor Roosevelt, Count Basie y Frank Sinatra. Se suponía que era un gran momento revelador de Ellington. Pero también, al final, tuvo críticas muy variadas. ¿Puede hablar de lo que la gente esperaba de él y de por qué no cumplió las expectativas?

Creo que es justo decir que, en particular, alguien como Duke Ellington esperaría críticas mixtas. En primer lugar, se trata de un director de orquesta y compositor afroamericano que interpreta una pieza “paralela a la historia del negro americano” en 1943 en el Carnegie Hall. Sólo por eso ya puede recibir un par de malas críticas antes de tocar una nota.

Creo que había muchos críticos que se consideraban expertos en “música fina”, ya sabes, música clásica. Así que cuando tienes a este compositor afroamericano que utiliza timbales y violines, pero que los mezcla con ritmos de swing y africanos, mezclas todo esto y estoy seguro de que muchos críticos no tenían ni idea de lo que estaban escuchando. ¿Cómo se puede escribir sobre algo que no se conoce?

Entonces, si la obra de Ellington trata de contar una historia, ¿qué historia estamos escuchando en la sección “Come Sunday”? ¿Cómo ha llegado a pensar en este momento de la música?

Algo que siempre ha sido importante para la historia de los negros en Estados Unidos es la iglesia, y Duke Ellington también escribió mucha música sacra. Así que creo que “Come Sunday” era su retrato musical de lo que significaba el Evangelio para la comunidad afroamericana.

Supongo que es apropiado, entonces, que unos 15 años después haya una nueva grabación de esta canción, y que traiga a Mahalia Jackson.

Un titán y una titana juntos. En 1958, cuando se grabó este álbum, creo que se puede decir que no había una voz más potente en el mundo del gospel que la de Mahalia Jackson.

También es importante recordar que no se encontraban artistas de gospel colaborando con artistas de jazz. Culturalmente, era una línea demasiado dura para cruzarla: Había un contingente de artistas de gospel o de gente de la iglesia que seguía pensando que el jazz es música secular, música que no es de la iglesia. Así que creo que dice algo sobre el poder y la majestuosidad de la musicalidad de Duke Ellington el hecho de que este artista singular de otro supuesto “género” diga: “No suelo hacer esto, pero esta música es tan poderosa. Quiero ayudar a fomentar este arte, la majestuosidad de esta canción”.

En la siguiente década se produjo esta explosión de música que sí abordaba temas políticos y raciales en Estados Unidos. En los años 60, tenemos “A Change Is Gonna Come” de Sam Cooke. “We Shall Overcome” se convierte en un himno del movimiento por los derechos civiles. Entonces, ¿dónde encaja Black, Brown and Beige en este nuevo paisaje musical con conciencia política? ¿O fue olvidado?

Es interesante porque, también ese mismo año, se contó con Sonny Rollins, que grabó la Freedom Suite. En 1960, Max Roach grabó We Insist, la “Freedom Now Suite”. Así que había una generación más joven que era mucho más directa en su mensaje; el mensaje era mucho más visceral.

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